Nacido el 4 de febrero de 1923 en Amagá, municipio minero del departamento de Antioquia, Betancur, del Partido Conservador, siempre se sintió orgulloso de su origen humilde. Como muchos campesinos de su tierra, acudió a la escuela en la aldea de El Morro de la Paila y luego consiguió una beca en el Seminario de Misiones de Yarumal. Se graduó de bachiller en 1941 y de doctor en Derecho y Economía en 1947, con la tesis “El orden público económico”, de la Universidad Pontificia Bolivariana de Medellín.